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L’Inghilterra e il duro inverno del NHS

Quello che stiamo vedendo quest'anno è diverso da quello che abbiamo visto nel recente passato. I pronto soccorso sono al collasso non si riesce a far fronte alla domanda continua che si riversa sulle strutture ospedaliere britanniche e freddo, influenza e malati cronici costituiscono il calvario quotidiano dei cittadini inglesi con attese che raggiungono in media le 23 ore nei pronto soccorso. E se Theresa May sceglierà di non affrontare le emergenze non c’è Brexit che tenga, la crisi sociale si acuirà.

11 GEN - Quando inverno dopo inverno la situazione sanitaria è caratterizzata dai titoli dei quotidiani e da una realtà dominata dalla crisi del NHS, non si può rimanere immuni alle avvertenze. Quello che stiamo vedendo in Inghilterra quest'anno è diverso da quello che abbiamo visto nel recente passato. I pronto soccorso sono al collasso non si riesce a far fronte alla domanda continua che si riversa sulle strutture ospedaliere e freddo, influenza e malati cronici costituiscono il calvario quotidiano dei cittadini inglesi con attese che raggiungono in media le 23 ore nei pronto soccorso.

Non è solo il giudizio della Croce Rossa britannica, che il NHS si trova ad affrontare una "crisi umanitaria", che dovrebbe impostare campanelli d'allarme a Downing Street.  Nel mese scorso, un terzo delle aziende ospedaliere hanno lanciato l’allarme sulla necessità di un'azione urgente per far fronte alla domanda; solo sette su 64 dicono di essere in grado di fornire standard minimi di assistenza completa per i pazienti.

I medici anziani hanno avvertito la crisi è di una proporzione che non si vedeva fin dai primi anni 1990, mentre il presidente del Royal College of Medicine di emergenza ha descritto il sistema come "in ginocchio".


A fronte di un crescente coro di avvertimenti da tutte le parti, i ministri non hanno fatto altro che ribadire la loro affermazione ampiamente screditata che il NHS riceverà un extra di £ 10 miliardi nel finanziamento entro il 2020. Ma il  comitato ristretto salute del parlamento ha sottolineato che in termini reali, si tratta solo di un aumento del finanziamento £ 6,5 miliardi, di cui £ 3,5 miliardi provenienti dai tagli per la salute pubblica e la formazione medica.
Questa ultima crisi deve essere vista nel contesto della storia di notevole successo del NHS. Quasi 70 anni dopo la sua fondazione, il suo principio fondamentale rimane al centro del servizio: gratuito presso il centro di cura in base alla necessità clinica e  non rispetto alla  capacità di pagare.  Nel cuore del pubblico, è molto più di un fornitore di assistenza sanitaria - si tratta di una istituzione nazionale sacra ed irrinunciabile.

Eppure il NHS è in profonda crisi, ha bisogno di evolversi in modo significativo se vuole tenere il passo con i cambiamenti demografici e tecnologici.

 Con l'invecchiamento della popolazione, un numero crescente di persone si trovano a vivere con patologie che necessitano di cure per un periodo di anni, non di settimane. Questo significa che più cura avrà bisogno di passare da un trattamento negli ospedali dopo l’acuzie al territorio per aiutare le persone a gestire le proprie condizioni nella comunità. L'evoluzione della tecnologia medica richiede cure avanzate effettuate  da medici specialisti che lavorano nei centri più grandi che trattano più pazienti, permettendo loro di affinare le loro abilità di esperti.

Eppure, negli ultimi anni, l'energia politica è invece stata spesa su riorganizzazioni che si concentrano sulle strutture piuttosto che concentrarsi sui pazienti.

Anche se i NHS fossero  in salute finanziaria, riuscire a compiere un cambiamento di paradigma nel sistema di cure in una complessa rete di organizzazioni - che insieme rappresentano il quinto più grande datore di lavoro del mondo - rappresenterebbe una sfida senza precedenti. La teoria dei risparmi da efficienza non tiene più e le risorse finanziarie del NHS non sono sufficienti per quanti processi riorganizzativi si siano già messi in atto.  Le sue finanze sono malate dal 2010.
 
Si sta subendo la più grande stretta finanziaria della sua storia degli ultimi 70 anni. L'anno scorso, le organizzazioni NHS in Inghilterra hanno chiuso l'anno con un deficit di tre volte superiore le dimensioni del precedente esercizio. Per colmare il divario tra domanda ed offerta e l'aumento dei costi l'amministratore delegato di NHS in Inghilterra ha accettato di trovare £ 22 miliardi di risparmi di efficienza entro il 2020. Questo è stato sempre considerato un obiettivo molto ambizioso se non velleitario da parte degli esperti di salute, dato che risparmi possibili sono già stati fatti in numerose unità operative. Ma nel contesto di tagli ai servizi di assistenza sociale e di non impegno del governo a fornire maggiori risorse al NHS questi risparmi si sono rivelati sempre più improbabili anzi quasi impossibili. Il risultato è la carenza di personale, i tagli al numero dei posti letto, attese inaccettabili in pronto soccorso in  tutto il paese. In ultima analisi, la cura diventa più povera, più razionata ed il costo comincia ad essere misurato in vite umane. Tutto ciò affonda il morale del personale, e si somma alla  carenza di assunzioni in scienze infermieristiche e specialità cliniche, come la medicina d'urgenza, e rende più difficile per il NHS di reclutare i manager disposti a guidare il cambiamento. 
 
Ora è il momento di investire in una riforma a lungo termine, non costringendo aziende ospedaliere e cittadini a  sottoporsi a tagli dei servizi o a costi dolorosi per cercare di allungare sempre più il tempo delle risposte.
 
Vi è ora uno straordinario livello di consenso sul tema che il NHS ha urgente bisogno di una iniezione di risorse per uscire da questa crisi. Anche Andrew Lansley, il predecessore dell’attuale ministro della salute Jeremy Hunt ha chiesto di finanziare con un extra £ 5 miliardi l’attuale fondo per il NHS. Ma tutti gli appelli rischiano di cadere nel vuoto all'interno del governo di Theresa May, se non affronterà con realismo un dato di fatto del suo paese: le disuguaglianze sono in aumento e la realtà è più dura delle teorie politiche. Ciò che bussa alle porte del governo sono gli ospedali che non ce la fanno più ad assistere, gli anziani rimasti senza le sufficienti cure di base, le scuole che lottano per far fronte ai tagli di finanziamento, i senza fissa dimora in aumento,  un servizio carcerario che mantiene a malapena un coperchio sui disordini in tutti i penitenziari. 
 
Se lei sceglie di non affrontare le emergenze che ha di fronte, come l'incombente crisi di finanziamento del NHS, non c’è Brexit che tenga, la crisi sociale si acuirà e l’autosufficienza senza risposte mostrerà il volto cupo di una società diseguale e sofferente.

Grazia Labate
Ricercatore in economia sanitaria                                   

11 gennaio 2017
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